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 南宋时期,宋室南迁,建都临安。政治、经济、文化中心南移。地处浙东南海隅的温州,环境较为宁靖,农村经济繁荣,文化发达,船舶往来频繁,市民阶层壮大,有"小杭州"之称。中国戏剧新纪元的第一缕曙光,就在这里闪耀。戏文,又称"温州杂剧"或"永嘉杂剧",这种中国最早成熟的戏剧样式就在此孕育诞生了。后来为了同北曲杂剧即元杂剧相区别,又称"南曲戏文",简称"戏文"。
  戏文的形成时期,据祝允明《猥谈》、徐渭《南词叙录》等记载,一般学界认为是:宣和年间(1119~1125)在温州民间滥觞,南渡以后,特别是到十二世纪末,即宋光宗朝(1190)前后,才逐渐演变成了完整的戏剧形式。
  戏文由温州一带民间的村坊小伎演变而来,"宋人词而益以里巷歌谣",在形式上相对自由,内容上比较轻柔,多以描写爱情、婚姻、家庭为主。在结构上,根据内容,可长可短,短至数出,长至数十出。宫调格律,不拘一格,民间流行词曲、新兴小曲,只要相互和谐,即可联缀在一起,并不仅仅于宫调之间。演唱方式多样,独唱、对唱、轮唱、合唱,不一而足,可互相替换。